小马智行CTO楼天城:自动驾驶不是花拳绣腿

2019-10-22 03:53:49
在企业层面,技术、资金等因素影响着企业发展;在整个行业层面,法律法规、民众认知、企业间的合作与竞争、产业链上下游,也同样在很大程度上决定着自动驾驶究竟何时才能真正商业化。

时代周报记者 骆一帆 发自广州

在广州南沙区街头,人们经常可以看到马路上有自动驾驶车辆在进行道路测试。这些车,有很多来自于一家仅成立三年的初创公司—小马智行。该公司是目前国内融资额最高、且估值最高的自动驾驶初创企业。

“自动驾驶不是花拳绣腿,不是要给别人展示一个什么东西。”10月17日,小马智行联合创始人兼CTO楼天城在接受时代周报记者独家专访时表示。

在他看来,自动驾驶的使命很简单,就是安全、方便、且快捷地将用户送到他想去的地方。而这正是小马智行成立之初便确立的企业使命。

作为汽车产业最前沿的领域,自动驾驶的发展与许多因素密切相关。

在企业层面,技术、资金等因素影响着企业发展;在整个行业层面,法律法规、民众认知、企业间的合作与竞争、产业链上下游,也同样在很大程度上决定着自动驾驶究竟何时才能真正商业化。

如何平衡各方因素,是楼天城完成从技术流的工程师向企业创始人身份转换后,需要认真思考的问题。

70%以上的技术人员

2004年保送进入清华大学计算机系,2008年进入清华大学理论计算机中心攻读博士,楼天城可谓是人们口中常说学霸式的人物。

在CEOI、ACM界几乎没人不知道楼天城这个名字,不少人甚至视楼天城为偶像,称其为“楼教主”。直到现在,小马智行的同事仍习惯以“教主”称呼他。

由于在学校成绩突出,楼天城毕业前便收到offer,随后进入美国Google公司总部从事社交网络和机器学习的研究,随后加入到Google无人车的研发项目中。之后,楼天城又加盟百度并成为公司最年轻的T10工程师,同样主攻自动驾驶方向。

一个重要的转折发生在2016年末。这一年,楼天城与他在百度的同事兼上司彭军(小马智行联合创始人兼CEO)一同离开百度,创立小马智行,进而从编程工程师向企业创始人进行转变。

“为了把事情干好。出来做是更好的方式,于是就出来单干了。”或许是因为技术出身,楼天城对问题的回答往往简单而直接。他告诉时代周报记者,与其他公司相比,小马智行有两大优势,更加专注和执行力强,而这对于发展自动驾驶技术十分重要。

要把事情做成,彭军与楼天城首先要考虑便是搭建团队,而在他们看来,技术是小马智行最根本也是最核心的东西,因此,人才的聚集毫无疑问要从技术领域开始。

据了解,小马智行的团队成员大多来自于百度、谷歌、英伟达、脸书、优步等顶级科技和互联网公司,大多具有深度的技术背景。

“我们团队的成员很多是我之前在百度和谷歌的同事,因为在一起工作过,所以有彼此之间的信任。” 楼天城告诉时代周报记者,小马智行希望能招揽真正的技术“牛人”,吸引这类人往往不仅有金钱这样物质层面的东西,而且还要有精神层面获得成功的感觉。

目前,小马智行共有500多名员工,其中技术人员占比达到70%以上。

大湾区优势

组建创始团队后,下一步便是设立研发中心。小马智行的做法是,在世界科技的前沿之地—美国加州硅谷,建立公司第一个研发中心。

“加州应该很好理解,无人车最早起步是在加州,因为投入早,许多这方面的人才都集中在硅谷。”楼天城向时代周报记者表示。

显然,在研发中心选址方面,小马智行同样也是以人才为第一考虑要素。因此小马智行在国内的第一个办公点,选在科技人才聚集的北京。

2017年,小马智行继续在广州南沙落下重要一子,并将其作为整个公司的总部所在地。而这,在很大程度上和粤港澳大湾区的开发密不可分。

“在选择落户南沙之初,我们就已经知道了大湾区的发展规划。”楼天城向时代周报记者表示,在大湾区内部,本就有着如广汽、比亚迪等众多整车企业,以及相关的上下游硬件供应商。而大湾区的形成,有助于吸引更多优秀人才尤其是国际人才聚集于此。

值得一提的是,虽然分设三个研发基地,但三地的研发工作却是同步进行,相互之间并没有明确的侧重与分工。

“三地的路况是有很大不一样的。”楼天城告诉记者,由于属于亚热带季风气候,广州雨天时间明显更多,而在北京,相对更多的则是雾霾天气。至于加州,当地人的驾驶习惯与中国司机有着更大的差异。这些不同的路况,会带来更为丰富的路测数据,这对自动驾驶加速的下一步发展有着重要意义。

目前,小马智行在三地都已取得路测牌照,并在加州取得了运营牌照,这对今天绝大多数发展自动驾驶的公司来说,并不是一件容易的事情。

“2017年下半年,我们在加州公开道路做全自动驾驶测试,今天回顾来看,车的样子和功能都算是相当初级了,但当时对于我们来说确实迈出了非常重要的一步。”楼天城向记者慨叹道。

自动驾驶的马拉松赛

显然,小马智行不会是唯一在自动驾驶领域进行深耕的公司。

如吉利、长安等整车企业;百度、腾讯、阿里等互联网巨头;蔚来、小鹏等造车新势力;甚至如恒大、宝能等跨界企业都在对自动驾驶进行布局,未来行业格局究竟如何?当下或许没人能给出明确答案。

“未来市场格局一定不会百家争鸣,如果是这样,你现在至少能看到1000家公司在布局自动驾驶。”楼天城向时代周报记者解释,自动驾驶是安全至上的领域,技术壁垒非常高,并非任何公司想做就可以做的。

楼天城强调,市场当然也不可能会一家独大。原因是自动驾驶的市场很大,不同地域,驾驶环境都不一样,用户喜好也各不相同,因此,他认为,最终的格局应该是几家头部公司瓜分市场。

当然,这也并不意味着公司之间便是泾渭分明。在楼天城看来,不同领域的公司有着各自独有的优势,相互之间的合作必不可少。

事实上,小马智行自身同样也在进行这种合作。去年2月,小马智行与广汽集团正式签订《战略合作框架协议》,而在今年8月底,小马智行同样与丰田汽车宣布合作。

楼天城告诉记者,如果将自动驾驶汽车看做一个产品,小马智行这样的自动驾驶公司是产品的大脑,整车企业是产品的身体。想要这个产品正常运转,大脑和身体的匹配非常重要。

数据显示,截至目前小马智行已融资达到约3亿美元,公司估值约为17亿美元,是目前国内融资额最高、且估值最高的自动驾驶初创企业。

而在今年年初加州机车辆管理局(DMV)披露的年度报告中,小马智行技术实力在国内公司中排名第一。有人说,在自动驾驶发展的马拉松中,小马智行目前已抢到了不错的竞争位置。

但不可否认的是,该领域眼下仍是发展初级阶段,技术、发展模式、市场格局都存在非常大不可预计的变数,在接下来的赛程中,掉队或领跑都有可能发生。如何保持速度,继续前进,依然考验着这个初创公司。

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