• 朱棣文的实验室

    生活 > | Time Weekly - 2009-07-21 13:08:47
  • 自被奥巴马提名为下一届美国能源部长以后,朱棣文还没有在任何场合公开发表过自己将来的计划和目标,也没有接受任何媒体的采访。但是,他在劳伦斯伯克利国家实验室的一些事迹,以及在这家研究所的一些研究,或许可以给我们一些线索和提示,他今后将如何贯彻自己的能源和气候政策。

    联合生物能源研究所(JBEI)坐落在在加利福利亚州的艾莫利维尔市,这座4层楼高的办公楼,处处散发着现代生态学的气息:除了时下最新的家具和最先进的实验设备之外,地板是由再生材料制造的,铺在地上,就像竹子的薄片一样。

    这座研究所由劳伦斯伯克利国家实验室(Lawrence Berkeley National Laboratory)和其他研究机构共同创建,劳伦斯伯克利实验室的主任就是前诺贝尔物理学奖获得者朱棣文。就在上一周,即将上任的美国总统奥巴马高调宣布提名朱棣文为新能源部长,并强调科学发现将影响政治决策。

    多年来,博士一直强调,由汽车、能源企业和工厂排放的二氧化碳是全球变暖的罪魁祸首,并呼吁各方采取有效行动减少排放,以避免全球环境继续恶化。

    比如这间联合生物能源研究所(JBEI),它旨在通过利用生物合成学,将植物纤维素转换成能源。2004年朱棣文当选为伯克利国家实验室主任以前,这家研究所几乎没有任何研究,如今,它已是劳伦斯实验室名下研究可再生能源的主力军了。这或许也是为什么,大多数国家实验室的预算都非常紧张,甚至出现严重的削减,劳伦斯实验室在过去4年却增加了20%

    劳伦斯实验室的研究人员在传统科学,比如物理学、化学和生物学上取得了不少杰出的成就。自70年代开始,实验室开始有一个独立的分支,旨在研究能源节约—比如研究机器消耗能源的标准。不过,那时候大部分研究者们都专注在自己的兴趣上,偶尔才有一些合作。

    朱棣文上任后认为,实验室应该将更多的注意力放在能源的研究上,他本人也认为能源将是21世纪最迫切的科学和技术话题。他鼓励他的研究伙伴们,不断招募新的科学家,并利用自己获得诺贝尔奖的声誉来呼吁大家替换化石燃料。

    2005年中期,就在朱棣文成为实验室主任的9个月后,他叫上实验室物理生物学分支的负责人杰伊.科斯林和材料科学分支的负责人阿利维萨托斯博士,开了一次会议。“在会议上他说‘我希望我们可以从事能源领域’,”阿利维萨托斯博士后来回忆,“他希望我们可以研究交通运输用的能源。”

    在有关减少二氧化碳排放的争论上,汽车、飞机等交通运输行业一直面临着一个非常巨大的问题—大部分的可替代能源—比如核能、风能、太阳能,并不能满足交通工具的需要,而电池方面仍然存在很多改进空间。另一方面,生物能,由植物发酵和蒸馏出来的能源,也许可以提供一个解决方案。尽管消耗生物能也会释放出二氧化碳,但是这些二氧化碳量等同于植物已经吸收的量。

    可是,问题出现了。对生物能源的不断需求也增长了对粮食的需求。而美国今天用的生物能源,主要来自于从玉米等谷物中提取的乙醇,巨大的需求量和生产力在很大程度上破坏了生态平衡。因此,朱棣文本人希望找到更好的可替代的能生产生物燃料的植物,并且在价格上可以和汽油竞争。

    “在我看来,他上任后带来了的能源理念,很好地激发了这里的人,并促使他们改变自己的研究方向,”实验室副主任阿利维萨托斯博士说。与此同时,朱棣文也表现出有别于传统的实验室风格的巨大热忱和努力。在他指导下的第二个生物燃料研究中心,是由著名的石油公司BP投资5亿美元建成的。对于国家实验室来说,这是史无前例的一次合作。

    与此同时,JBEI的成员增加到了150人。科斯博士说,在这里,大家都努力从事着各自领域的研究,希望自己的成果能够给予他人鼓励和启发。“在这样的理念下,你的研究将进展得更为迅速,”他说。

    (马欢 译)

    授权本报独家刊发

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